Virginia Woolf, écrivaine féministe

Adeline Virginia Alexandra Stephen connue sous le nom de Virginia Woolf (1882 – 1941) est une femme de lettres et une féministe anglaise, connue en particulier pour ses oeuvres Mrs Dalloway et To the Lighthouse.

Une jeunesse marquée par les drames

Virginia WoolfFille de Julia Stephen Duckworth et de Sir Leslie Stephen, Adeline Virginia Alexandra Stephen nait à Londres le 25 janvier 1882. Ses deux parents ayant déjà été mariés, la famille regroupe huit enfants de trois mariages différents ; Virginia est la septième. Elle est éduquée à domicile par ses parents, dans une ambiance littéraire et intellectuelle ; son père est écrivain et éditeur, sa mère est impliquée dans la vie culturelle de la société victorienne et la maison possède une vaste bibliothèque. La famille passe tous ses étés en Cornouailles et Virginia y développe de nombreux souvenirs d’enfance qui lui serviront de source d’inspiration pour ses romans.

En 1895, alors que Virginia a treize ans, sa mère meurt de la grippe. Deux ans plus tard, sa demi-sœur Stella décède à son tour. Ces deux drames successifs plongent la jeune fille dans une première dépression nerveuse. Malgré tout, elle étudie le grec, le latin, l’allemand et l’histoire au département féminin du King’s College London. En 1900, elle commence à écrire pour le supplément littéraire du Times. En 1904, le décès de son père lui cause une dépression si profonde qu’elle doit être brièvement internée. Par la suite, elle connaitra de nombreuses sautes d’humeur et dépressions, peut-être dues également à des abus sexuels commis par deux de ses demi-frères ; elle sera internée à plusieurs reprises.

The Voyage Out

Après la mort de Leslie Stephen, Virginia et deux de ses frères et sœurs vendent la maison familiale pour s’installer dans Bloomsbury, dans le centre de Londres. Ils y rencontrent les écrivains et artistes Lytton Strachey, Clive Bell, Saxon Sydney-Turner, Duncan Grant et Leonard Woolf, avec qui ils forment un cercle d’intellectuels connu sous le nom de Bloomsbury Group. En 1912, Virginia épouse Leonard Woolf, avec qui elle a des liens très forts. En 1915, son premier roman, The Voyage Out (La Traversée des apparences), est publié ; par la suite, elle continue à publier essais et romans qui explorent des thèmes féministes et lesbiens et rencontrent le succès auprès du public et des critiques. En 1917, Leonard et elle créent la Hogarth Press, maison d’édition qui publiera la plupart des œuvres de Virginia.

En 1922, au sein du groupe de Bloomsbury, Virginia rencontre Vita Sackville-West, une poétesse et romancière avec qui elle entame une longue liaison. Vita inspire Virginia pour Orlando, une biographie imaginaire où le héros, androgyne, change de sexe. A plusieurs reprises, elle s’inspire de ses proches pour ses romans. En 1925, elle publie Mrs Dalloway ; en 1927, To the Lighthouse.

« J’ai la certitude que je vais devenir folle »

En 1941, après avoir achevé le manuscrit de son dernier roman, Between the Acts, Virginia plonge à nouveau dans une profonde dépression. Le 28 mars 1941, elle remplit ses poches de pierre et se jette dans la rivière Ouse (dans le Sussex). Avant son suicide, elle laisse une note à son mari :

« J’ai la certitude que je vais devenir folle : je sens que nous ne pourrons pas supporter encore une de ces périodes terribles. Je sens que je ne m’en remettrai pas cette fois-ci. Je commence à entendre des voix et ne peux pas me concentrer. Alors je fais ce qui semble être la meilleure chose à faire. Tu m’as donné le plus grand bonheur possible… Je ne peux plus lutter, je sais que je gâche ta vie, que sans moi tu pourrais travailler. […] »

Virginia Woolf est considérée comme l’une des plus grandes romancières du XXe siècle ; de nombreux essais, chansons et films lui rendent hommage.

Liens utiles

La fiche Wikipédia de Virginia Woolf
L’œuvre de Virginia Woolf

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